O homem que está vencendo o Google

O homem que está vencendo o Google

Segundo Revista Forbes de 05 de outubro de 2009

Robin Li criou o site de busca mais popular para o maior público do mundo – na China. Isso é um round em uma batalha épica.

Não é mais tão simples assim. De acordo com alguns estudos sem conexão com nenhuma das empresas, o Google agora é comprovadamente melhor na pesquisa em chinês. Solicitado a avaliar cada serviço, Li Yinan, diretor de tecnologia da Baidu, se contorce. “Não estou em posição de comparar os dois resultados lado a lado. A avaliação da qualidade dos resultados de pesquisa é baseada em opiniões pessoais”, diz ele.

“Temos, sem dúvida, o melhor produto de busca na língua chinesa”, conta Lee Kaifu, que foi presidente das operações do Google na China até que ele renunciou em setembro para abrir uma empresa de investimentos. Mas, ele admite, “estamos aprendendo que [participação de mercado] é mais do que o produto”.

Para quem está de fora, a China é um mercado tentador, mas muito desafiador. Três quartos do país ainda são inocentes da Internet, mas o quarto conectado é maior que a população dos EUA. O Politburo define regras sobre privacidade e censura que unem empresas ocidentais – Google, junto com Yahoo ( YHOO – news people ) e Microsoft ( MSFT – news – people)), foram acusados ​​de recusar o partido limitando o acesso a informações sobre atividades dissidentes em 2006 – enquanto inclinavam o campo para ajudar as empresas chinesas. Hoje Baidu tem 63% do negócio de busca, o Google 33%, de acordo com a Iresearch em Xangai.

Robin Li, no entanto, é mais do que um fantoche do Partido Comunista. Nascido em 1968 por dois trabalhadores de fábricas em Yang Quan, uma pequena cidade a sudoeste de Pequim, Li foi admitida na Universidade de Pequim e, mais tarde, em pós-graduação na Universidade Estadual de Nova York, em Buffalo.

Conseguiu um emprego em uma subsidiária da Dow Jones, a IDD, e teve uma visão fatídica: a importância da informação poderia ser automaticamente classificada por suas citações ou, no caso da Web, por quantos sites estavam vinculados a ela. Em 1996, ele criou um algoritmo de pontuação de sites para a Dow Jones, chamado RankDex. Naquela época, dois estudantes de Stanford, chamados Larry Page e Sergey Brin, estavam experimentando um algoritmo parecido chamado BackRub e, mais tarde, o Google.

Depois de se mudar para a empresa de buscas Infoseek e publicar artigos amplamente lidos, Li foi convidado pelo governo chinês para retornar a Pequim em 1999 para o 50º aniversário do regime comunista. Ele viu as possibilidades de crescimento quando a China se conectou à Internet e decidiu apostar em abrir uma empresa. Li e um amigo bioquímico, Eric Xu, lançaram o Baidu – cujo nome se refere a uma “busca pelo sonho de alguém”, em uma linha de um poema da dinastia Song – com 1,2 milhão de dólares das empresas de investimentos Integrity Partners e Peninsula Capital. Draper Fisher Jurvetson e IDG Technology Ventures investiram outros US $ 10 milhões um ano depois.

Li e Xu primeiro venderam o serviço da Baidu como um aplicativo pago para os portais da China. Apesar de pegar os maiores clientes do país, a empresa não era lucrativa, e Li sentiu-se frustrado. “Eu queria continuar melhorando a experiência de busca, mas os portais não queriam pagar por isso”, diz ele. “Foi quando eu soube que precisávamos do nosso próprio serviço de marca.” Em 2001, Li deixou os clientes do portal Baidu – apagando suas receitas – e reiniciou o Baidu como um site independente.

Mais tarde, naquele mesmo ano, ele deixou de lado temporariamente seu cargo de diretor-executivo para assumir o controle do desenvolvimento de buscas do site, um projeto chamado Shan Dian, uma espécie de grande avanço para o grupo de engenharia da Baidu. Li duplicou suas reuniões semanais, muitas vezes dormindo no escritório. No final de 2002, o índice chinês de sites pesquisáveis ​​do Baidu era 50% maior do que o de qualquer concorrente; no ano seguinte, foi o principal mecanismo de pesquisa na China. Quando o Baidu abriu o capital em 2005, com US $ 13,4 milhões em receita anual, alcançou o maior salto do primeiro dia da década na Nasdaq, terminando em mais de quatro vezes o preço de oferta de US $ 27 por ação. Hoje, ele é negociado a US $ 370, 65 vezes mais que o lucro.

No entanto, o sucesso do Baidu foi inflado por práticas questionáveis. No momento de sua oferta pública, por exemplo, cerca de um quarto do tráfego da Baidu vinha de sua busca por MP3, uma função legalmente controversa que permitia aos usuários encontrar músicas pirateadas. Os executivos são rápidos em apontar que menos de 5% do tráfego do site hoje vem da pesquisa de MP3 e que mais que o dobro dessa quantidade vem de fontes como a Postbar, uma comunidade vibrante de quadros de avisos. Eles também promovem inovações como o Aladdin, um projeto “deep web” projetado para fornecer aos usuários acesso a dados ocultos, como tempos de voo de aviões e resultados esportivos.

Fonte: Revista Forbes de 05 de outubro de 2009